Bataille permanente des opérateurs sud-africains contre les délestages

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Alors que les réseaux fibre et 5G continuent de se déployer à un rythme soutenu, les opérateurs de télécommunications sud-africains se préparent à de nouvelles perturbations graves de leur alimentation électrique

Pour les Sud-Africains, les pannes d’électricité consécutives au «délestage» de la société énergétique publique Eksom sont une simple réalité depuis plus d’une décennie maintenant. Des années de sous-financement et de mauvaise gestion par Eksom ont abouti à un réseau énergétique qui ne peut tout simplement pas faire face à la demande, la nation étant régulièrement plongée dans l’obscurité pendant des heures d’affilée.

En 2022, cependant, la crise de délestage a atteint de nouveaux sommets, Eksom annonçant des mesures de phase 6 pour la deuxième fois seulement, nécessitant le délestage de 6 000 MW et entraînant des coupures sur une période de quatre jours pendant quatre heures à la fois.

Aujourd’hui, en 2023, la situation ne montre aucun signe d’amélioration, les analystes craignant qu’un délestage encore plus sévère – jusqu’à l’étape 8 – ne soit nécessaire pour alléger la pression sur le réseau national. En effet, cette semaine le président sud-africain Cyril Ramaphosa a été contraint d’annuler son déplacement au Forum économique mondial de Davos en raison de l’aggravation de la crise énergétique en Afrique du Sud.

Mais que signifie cette crise énergétique en cours pour les opérateurs de télécommunications du pays ?

Naturellement, les réseaux consomment une énorme quantité d’énergie pour fonctionner et représentent entre 10 % et 40 % des dépenses d’exploitation d’un opérateur. Dans les cas où une énergie insuffisante peut être fournie par le réseau national, comme une panne de courant temporaire, ces réseaux basculent généralement automatiquement vers une source d’énergie alternative, à partir de batteries ou de générateurs localisés.

En Afrique du Sud, cependant, où les pannes sont de plus en plus fréquentes et durent plus longtemps, ces solutions pourraient bientôt s’avérer insuffisantes.

Pour l’industrie mobile du pays, ce problème est particulièrement aigu. Les batteries de secours peuvent généralement fournir de l’énergie pendant 6 à 12 heures, après quoi elles nécessitent entre 12 et 18 heures pour se recharger complètement. Ainsi, les batteries de chantier restent généralement une solution robuste jusqu’au stade 4 de délestage ; cependant, au stade 5 de délestage et au-delà, les batteries seules ne peuvent plus gérer la demande.

« L’étape 6 signifie que les batteries ont moins de temps pour se recharger entre les pannes et qu’elles ne dureront pas aussi longtemps étant donné qu’elles n’ont pas eu le temps de se recharger complètement », a expliqué Vodacom à TechCentral, notant qu’ils faisaient « tout ce que nous pouvions » pour déployer des solutions d’alimentation de secours supplémentaires, comme des générateurs diesel, sur des sites à travers le pays.

En effet, les opérateurs mobiles cherchent de plus en plus à sortir des sentiers battus pour répondre à leurs besoins énergétiques. En 2021, par exemple, Vodacom a annoncé qu’il commençait à déployer des sites mobiles alimentés à l’énergie solaire, tandis que l’année dernière, MTN s’est tourné vers le crowdsourcing auprès d’entreprises locales pour maintenir son réseau opérationnel.

Une histoire similaire peut être entendue par les opérateurs de réseaux fixes à large bande d’Afrique du Sud. Alors que la plupart des opérateurs ont indiqué que leurs alimentations de secours peuvent faire face à un délestage jusqu’à l’étape 6, ils prennent désormais eux aussi des mesures supplémentaires pour garantir que leurs réseaux restent opérationnels pendant l’étape 7 et au-delà.

« Malheureusement, il semble que nos prédictions soient correctes et que le délestage soit avec nous à long terme », a expliqué Shane Chorley, directeur du développement commercial de Frogfoot, le troisième opérateur de réseau de fibre optique d’Afrique du Sud. « Au cours de l’année à venir, nous investirons 40 millions de rands [$2.33 million] en dépenses d’investissement supplémentaires et augmenter encore notre résilience sur l’ensemble du réseau à mesure que la demande d’approvisionnement énergétique fiable augmente.

En fin de compte, malgré ces investissements, la durée et la fréquence croissantes des pannes peuvent avoir des conséquences néfastes sur les réseaux, nécessitant une maintenance supplémentaire et une surveillance plus étroite des surtensions dommageables.

« L’impact le plus important du délestage des étapes 5 et 6 est la pression qu’il exerce sur l’équipement, le coût associé de fonctionnement des générateurs sur une période prolongée et la nécessité de davantage d’équipes de maintenance sur le terrain pour améliorer le temps de réaction en cas de panne », a déclaré Dewald Booysen, COO du rival de Frogfoot, Vumatel.

« Nous avons constaté une augmentation des pannes d’équipements dues aux surtensions liées à ces phases de délestage, mettant une pression supplémentaire sur les équipes de maintenance. Nous avons également des zones où les sous-stations n’apparaissent pas après le délestage programmé, ce qui exerce une pression supplémentaire sur notre alimentation de secours dans ces zones », a-t-il ajouté.

Il convient également de noter que les équipements de réseau ne sont pas seulement exposés à des risques de défaillance technique dus aux opérations de partage de charge, mais également au vandalisme et au vol. Les pannes de courant présentent des opportunités idéales pour les voleurs et les vandales d’agir sans surveillance, avec des incidences de vol et de destruction d’infrastructures critiques en Afrique du Sud qui ont explosé ces dernières années.

Pour l’industrie des télécommunications, les batteries et les câbles sont devenus des cibles de plus en plus attrayantes.

Alors, quel avenir pour les opérateurs télécoms sud-africains ?

S’il est indéniable que les opérateurs de réseaux sud-africains font de leur mieux pour atténuer les effets de cette énorme perturbation sociétale, la situation continue de se détériorer. Avec 2023 déjà une année remplie d’inflation et de resserrement des cordons de la bourse, la question qui se pose à ces opérateurs télécoms est simple : combien de temps peuvent-ils continuer ?

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